A lo largo de su presidencia, Donald Trump ha presidido el retroceso de más reglas y regulaciones ambientales que cualquier otro presidente. El resultado ha sido que, incluso cuando el cambio climático está en camino de forzar pronto a millones de estadounidenses a abandonar sus hogares y eventualmente calentar la Tierra a temperaturas no vistas en 34 millones de años , el líder del país que tiene más responsabilidad por el cambio climático que cualquier otro ha redoblado la aniquilación de los esfuerzos destinados a combatir tanto la contaminación como la crisis climática.

“La administración Trump es la primera en la historia de la agencia en dedicarse tan implacablemente a una agenda de retroceso sin siquiera pretender reducir significativamente la contaminación ambiental”, dijo John Walke, abogado y asesor principal del NRDC Action Fund.

En los últimos meses, el ritmo de estos ataques se ha acelerado. Los frenéticos esfuerzos de las agencias federales durante los últimos meses antes de una elección presidencial a menudo se denominan “regulación de medianoche”. Pero el trabajo que la administración Trump se ha apresurado a completar recientemente se describiría con mayor precisión como “desregulación de medianoche”.

Protecciones borradas.

Tan pronto como asumió el cargo, Trump inició los cambios ambientales que probablemente serán el legado más perdurable de su administración. En marzo de 2017, la Agencia de Protección Ambiental señaló que no completaría la prohibición planificada de un pesticida neurotóxico llamado clorpirifos. La decisión se tomó después de consultar de cerca con grupos de la industria y después de que Dow Chemical Company, que fabrica el pesticida, donara $ 1 millón al comité inaugural de Trump. Desde entonces, la EPA de Trump ha completado docenas de otros retrocesos ambientales, incluida la  eliminación de la Ley de Agua Limpia ; debilitar las restricciones a las instalaciones que emiten contaminación atmosférica tóxica; desguaceuna regla que obligaba a las empresas mineras a reservar dinero para cubrir los costos de limpieza de la contaminación; reescribir la Ley de Política Ambiental Nacional para que ya no requiera que el gobierno considere los impactos ambientales acumulativos de los principales proyectos federales en las comunidades; y garantizar que la industria del carbón ahora pueda verter los desechos de la minería en los arroyos.

Entre las acciones recientemente finalizadas que tendrán consecuencias climáticas devastadoras y duraderas se encuentra la rescisión de los límites a las emisiones de metano durante la producción y procesamiento de petróleo y gas. El metano es un contaminante climático que atrapa más de 80 veces más calor que el dióxido de carbono en un período de 20 años, y EE. UU. Ya está liberando demasiado . El retroceso de las reglas del metano, que se finalizó en agosto , y se opuso por muchas de las principales compañías petroleras que se verán afectadas por él, está diseñado específicamente para ignorar las consideraciones climáticas y se espera que aumente la cantidad de gas de efecto invernadero liberado cada año en 4.5 millones de toneladas métricas. La contaminación adicional liberada tendrá el mismo impacto que 100 centrales eléctricas de carbón cada año, según el Fondo de Defensa Ambiental, que está demandando a la administración por la regla.

El debilitamiento de la EPA de los estándares de economía de combustible para automóviles y camionetas, que se finalizó en marzo mientras la mayoría de las personas estaban enfocadas en la pandemia de coronavirus, también acelerará el cambio climático y conducirá a más eventos climáticos catastróficos e incendios forestales. Se espera que el cambio, que reduce la eficiencia del combustible para estos vehículos en un 27 por ciento, resulte en al menos 867 millones de toneladas métricas de contaminación adicional por dióxido de carbono, el equivalente a las emisiones anuales de 216 plantas de carbón.

La EPA también ha revertido su política de exigir a las empresas que inspeccionen si hay fugas de refrigeradores y acondicionadores de aire. La revisión de las regulaciones , que se finalizó en febrero, afecta la liberación de hidrofluorocarbonos , productos químicos que pueden causar cientos de veces más calentamiento que el dióxido de carbono y, a menudo, fugas de los equipos de refrigeración. Según la propia ciencia de la agencia, la nueva regla resultará en un aumento de las emisiones de gases de efecto invernadero que tiene el mismo potencial de calentamiento que 2.9 toneladas métricas de dióxido de carbono cada año.

Mientras tanto, el Departamento del Interior finalizó su plan para abrir el Refugio Nacional de Vida Silvestre del Ártico de Alaska a la extracción de petróleo, una medida que los ambientalistas esperan que no solo sea devastadora para las 700 especies de plantas y animales que viven allí, sino que también aumente enormemente las emisiones de carbono. En 2018, la Comisión Reguladora de Energía Federal limitó su consideración de las emisiones de gases de efecto invernadero de proyectos de gas natural. Y, a través de una orden ejecutiva , Trump debilitó las regulaciones que se establecieron para mitigar las inundaciones por el aumento del nivel del mar.

Quizás lo más devastador es la pérdida del Plan de energía limpia. Ese plan de la era de Obama fue diseñado para reducir la contaminación climática en más de 400 millones de toneladas para 2030. En cambio, Trump lo reemplazó con la Regla de Energía Limpia Asequible mucho más débil en 2019.

Consecuencias mortales

En muchos casos, esta desregulación tendrá un costo humano mensurable. Los cambios a los Estándares de mercurio y sustancias tóxicas del aire, que la EPA hizo en abril, socavaron los límites de mercurio y otras contaminaciones tóxicas del aire provenientes de las centrales eléctricas de carbón que se pusieron en marcha en 2011. Esas reglamentaciones habían evitado entre 4.000 y 11.000 muertes prematuras cada año, según los propios cálculos de la agencia. Pero bajo Trump, la EPA ha decidido que ya no es necesario regular este contaminante, que causa daño cerebral en los fetos en desarrollo y aumenta los ataques cardíacos en los adultos.

Si se mantiene, el retroceso del metano, que está siendo desafiado por los ambientalistas , también resultará en enfermedades y muerte. Además de acelerar el cambio climático, el metano se convierte en ozono, que causa enfermedades crónicas, como daño respiratorio, cáncer, asma y enfermedades cardíacas. Las comunidades cercadas, que están compuestas de manera desproporcionada por personas de color, incluidos los más de un millón de afroamericanos que viven a menos de un kilómetro de una instalación de petróleo y gas , estarán entre las más afectadas por la contaminación. Y se espera que el reemplazo del Plan de Energía Limpia provoque miles de muertes .

Con menos de siete semanas para las elecciones, y los incendios forestales y las inundaciones que continúan propagándose junto con el reconocimiento de que son parte de un apocalipsis climático más grande , la administración Trump todavía está luchando por terminar la destrucción mortal de algunas de las reglas y procesos que se pusieron en marcha para proteger la salud humana.

Entre otras reglas de enorme trascendencia que aún están en juego se encuentran los estándares para el material particulado y el ozono, los cuales provienen de plantas de energía. Desde 1977, la ley exige que un Comité Asesor Científico de Aire Limpio, o CASAC, formado por científicos independientes, ayude a establecer los estándares. Si bien el comité aún existe, la EPA de Trump lo ha destruido, eliminando a muchos de los científicos independientes y a todos los epidemiólogos, y en su lugar  lo ha llenado de expertos favorables a la industria. CASAC ahora está dirigida por Louis Anthony “Tony” Cox Jr., un consultor de la industria que cuestiona la ciencia bien establecida, mostrando que el material particulado mata al aumentar las tasas de enfermedades cardíacas y pulmonares. Ha trabajado para Exxon Mobil, el American Chemistry Council y el American Petroleum Institute.

El administrador de la EPA, Andrew Wheeler, despidió a un panel de científicos que históricamente asesoraba a CASAC sobre materia particulada, que incluye polvo, suciedad, hollín y humo, y prescindió de un panel de expertos en ozono en lo que, según él, era un esfuerzo por “simplificar” el estándar. proceso de ajuste. El resultado es que la EPA ahora está tratando de finalizar los estándares actuales tanto para el material particulado como para el ozono, que según científicos independientes no protegen la salud. Aunque el clima afecta los niveles de ozono, la norma propuesta no considera los efectos del cambio climático.

Mantener los estándares para los contaminantes del aire, los cuales resultan de las emisiones de las centrales eléctricas, es un “alivio para la industria del petróleo y el gas” que resultará mortal, según Bernie Goldstein, un médico que se desempeñó como presidente de CASAC y Reagan. nombrado administrador asistente de la EPA que ahora es miembro de la Red de Protección Ambiental . Ya más de 100.000 personas en los Estados Unidos mueren a causa de la contaminación del aire, incluidas las partículas y el ozono. “Más personas morirán porque los estándares de contaminantes no son lo suficientemente altos”, dijo Goldstein.

Goldstein está particularmente preocupado por la mayor vulnerabilidad a estos contaminantes del aire durante la pandemia de coronavirus, algo que la EPA  no tuvo en cuenta en su proceso de establecimiento de estándares, a pesar de que emitió su propuesta después de que comenzara la pandemia. “La idea de que algo que ataca violentamente el corazón y los pulmones de la forma en que lo hace Covid-19 interactuará con los contaminantes del aire que también atacan el corazón y los pulmones es una obviedad”, dijo.

Trump está trabajando con el secretario de Agricultura, Sonny Perdue, para expandir la tala en el Bosque Nacional Tongass de Alaska, eliminando las protecciones de hace décadas de los 10 millones de acres que absorben más carbono que cualquier otro bosque nacional. Y la administración está intentando, a través del Departamento del Interior, acelerar las revisiones ambientales de los proyectos de perforación de petróleo y gas, incluido el gasoducto de gas natural de Mountain Valley y una terminal de gas natural en Oregon.

También entre los asuntos pendientes de la EPA se encuentra la revocación de las protecciones de 2015 que protegen a los trabajadores agrícolas y las comunidades agrícolas de la exposición a pesticidas. Si la administración Trump tiene éxito con su cambio, los trabajadores agrícolas, que son en su inmensa mayoría latinos y ya son docenas de veces más propensos a ser envenenados por pesticidas que los trabajadores no agrícolas, enfrentarán una exposición aún mayor.

Y la EPA está dando los últimos pasos para finalizar su regla de “ Fortalecimiento de la transparencia en la ciencia regulatoria ”, que limitaría el uso de ciencia independiente en la toma de decisiones de la agencia al emplear una estrategia primero ideada por las compañías tabacaleras . La propuesta fue enviada a la oficina de revisión regulatoria de la Casa Blanca a principios de esta semana, y Wheeler dijo que espera finalizarla para fin de año.

Mientras tanto, la administración todavía está trabajando en dos reglas propuestas que afectan la Ley de Especies en Peligro de Extinción: una abrirá la designación de hábitat crítico a los desafíos de la industria, y la otra instituirá cambios en la interpretación de la Ley del Tratado de Aves Migratorias, impulsada por la industria del petróleo y el gas, que “resultará en la muerte de muchas aves”, según Noah Greenwald, director de especies en peligro de extinción del Centro para la Diversidad Biológica.

La administración Trump ya ha sido “devastadora para las especies en peligro de extinción”, según Greenwald. “Ha sido una terrible pérdida de cuatro años en un momento en que no tenemos cuatro años”, dijo. “Si bien los científicos de todo el mundo han estado dando la alarma sobre la crisis de extinción, se apresuran a finalizar estas reglas”.

Revertir el daño

El Centro para la Diversidad Biológica es solo una de las organizaciones ambientales que han estado usando los tribunales para desafiar los retrocesos de Trump. De manera abrumadora, estos pleitos han tenido éxito. Solo 12 de las 81 demandas relacionadas con la desregulación del medio ambiente, la energía y los recursos naturales se decidieron a favor de la administración Trump al 31 de agosto, según el Instituto de Integridad de Políticas de la Facultad de Derecho de la Universidad de Nueva York.

Si Trump pierde las elecciones, una administración demócrata podría resolver con bastante facilidad muchas de las demandas que aún están pendientes. “Biden podría señalar rápidamente que no defenderá los retrocesos de Trump en la corte”, dijo William Buzbee, profesor de derecho en el Centro de Derecho de la Universidad de Georgetown. “El derecho administrativo es flexible y siempre le da al futuro presidente la capacidad de revertir el daño de su predecesor”. Una administración de Biden también podría simplemente revertir la retirada de la administración Trump del acuerdo climático de París, una medida que no se finalizará hasta un día después de las elecciones y un nuevo presidente tardará 30 días en volver a ingresar.

Dependiendo de la fecha de la reversión, si Biden es elegido y también hay una mayoría demócrata tanto en la Cámara como en el Senado, algunos de los cambios podrían revertirse mediante una ley llamada Ley de Revisión del Congreso.

Pero otros daños infligidos por la administración Trump a las protecciones ambientales tardarán más en revertirse. Algunas reglas finalizadas requerirán años de elaboración formal de reglas para cambiar. Y no habrá forma de revivir el Plan de Energía Limpia. “Está casi muerto”, dijo Thomas McGarity, profesor de la Facultad de Derecho de la Universidad de Texas en Austin, sobre la pieza central de la iniciativa climática de la administración Obama. “Si la próxima administración quiere hacer algo sobre el cambio climático y tratan de hacerlo administrativamente, tendrán que empezar de nuevo”.

Parte del daño que Trump ha infligido al disputar la ciencia climática establecida y revertir las protecciones climáticas tan necesarias es irreparable. “Será imposible compensar los cuatro años que pasamos ignorando y agravando la crisis climática”, dijo Buzbee. “La cantidad adicional de CO2 y metano en la atmósfera permanecerá durante décadas, si no siglos. Esa carga en la atmósfera de la Tierra no se puede recuperar y ese tiempo no se puede recuperar ”.

Los cambios climáticos han socavado irrevocablemente el esfuerzo internacional para abordar el problema más urgente de nuestro tiempo. “El cambio climático es al final un juego de confianza”, dijo Buzbee. “Las naciones que limitan a sus propios contaminadores tienen que confiar en que otros darán un paso al frente y también harán su parte. Pero al dar un paso atrás, Estados Unidos ha perdido credibilidad “.

Buzbee, quien juzga a Trump como “el peor presidente para el medio ambiente en la historia de Estados Unidos”, predice que el impacto ambiental de un segundo mandato de Trump sería inconmensurablemente más destructivo. “Tendrían tiempo para terminar y defender todos los retrocesos del primer período”, dijo. “No estoy seguro de que la EPA y los principales estatutos ambientales puedan resistir el embate”.

Mientras la administración se apresura a completar sus retrocesos, el Movimiento Sunrise ha enviado a sus miembros de puerta en puerta para transmitir lo que está en juego en las elecciones a los votantes. “Nuestro movimiento está hablando con cientos de miles de jóvenes en estados indecisos de todo el país para comunicarles la oportunidad que tenemos de organizarnos y movilizarnos bajo la administración de Biden”, dijo Stephen O’Hanlon, cofundador del Movimiento Sunrise. “Biden no fue la primera opción de muchos jóvenes, pero es la opción clara”.

El activista y escritor Bill McKibben ha destacado las consecuencias ambientales de derrocar a Trump. “Esta será la elección más importante de los próximos millones de años”, tuiteó McKibben el martes, enviando un video del presidente negando una vez más la ciencia climática incluso mientras se le informaba sobre los incendios que han matado a decenas de personas y destruido. millones de acres de tierra.

El portavoz de la EPA, James Hewitt, proporcionó el siguiente comentario en respuesta a una consulta de The Intercept:

Esta historia está impulsando una narrativa falsa que no está arraigada de hecho. Según esta EPA, la contaminación del aire en este país ha caído un 7 por ciento, hemos eliminado de la lista 61 sitios del Superfund, invertimos $ 40 mil millones en infraestructura de agua, recaudamos más en sanciones penales y civiles que la Administración Obama en su primer mandato y estamos finalizando una regla final de plomo y cobre. Todas las decisiones regulatorias se basan en la ciencia y nuestros estatutos legales a diferencia de la última administración.

Los expertos ambientales discreparon de todas las afirmaciones de la respuesta de la EPA. Cuando se le preguntó acerca de las reducciones de la contaminación del aire, Elena Craft, directora senior de clima y salud del Fondo de Defensa Ambiental, dijo que no tenía clara ninguna medida por la cual la contaminación del aire haya disminuido en un 7 por ciento y agregó que “no puedo pensar en una sola acción que ha realizado esta administración que resultaría en una reducción de emisiones ”.

Si bien la EPA ha eliminado de la lista muchos sitios Superfund, también tiene la mayor acumulación de proyectos de construcción no financiados en sitios Superfund en 15 años. Según Betsy Southerland, quien se jubiló después de 30 años de trabajar para la EPA, la agencia está tratando de atribuirse el mérito del trabajo realizado bajo administraciones anteriores. “La exclusión de la lista es solo un ejercicio de papeleo que documenta que un proyecto se completó en años anteriores”, dijo. “Esta administración tiene el peor récord de cualquier anterior en términos de la cantidad de proyectos que estaban listos para la construcción que no financiaron. En lugar de solicitar los fondos necesarios para estos sitios, en realidad pidieron recortes en el presupuesto de Superfund todos los años “.

Southerland también dijo que la promoción de la agencia de la regla del plomo y el cobre era falsa: “La regla del plomo propuesta no redujo la concentración que provocaría el reemplazo de la tubería de plomo. Y redujeron la velocidad requerida para reemplazar las tuberías de plomo “.

En cuanto a las sanciones, los propios datos de la EPA  muestran que en el año fiscal 2019, la agencia realizó la menor cantidad de inspecciones de contaminadores en al menos 18 años , con aproximadamente la mitad del número de inspecciones realizadas una década antes Un informe de 2019 de The Environmental Integrity Project documenta estas tendencias y muestra que el número de casos penales ambientales abiertos y los contaminadores acusados ​​disminuyó drásticamente bajo Trump.